Il est resté à flot en vendant des tacos à 3 $. Maintenant, il encourt 2 000 $ d’amende.


Comme des milliers de New-Yorkais, Lucio González a perdu son emploi dans la pandémie. En tant que immigré sans papiers, il n’était pas admissible pour des allocations de chômage ou des chèques de relance, il a donc commencé à vendre des tacos au bœuf barbacoa sur Fordham Road dans le Bronx.

Son travail n’était pas autorisé : la ville impose des limites strictes à la vente ambulante. Mais les autorités avaient assoupli l’application de la loi alors que la ville était fermée, et M. González, 54 ans, a gagné sa vie, un taco à 3 $ à la fois. Des vendeurs dans des détroits similaires bordent désormais les rues animées de toute la ville, remplissant ses parcs, ses places et ses promenades, se faufilant dans la circulation avec des glacières et vendant tout ce qu’ils peuvent – de l’eau en bouteille et des mangues, des climatiseurs et des baskets contrefaites.

L’agitation a été une bouée de sauvetage pour des milliers de personnes, dont beaucoup d’immigrants, mais elle a également suscité des plaintes. Au cours des dernières semaines, alors que New York tentait de se rétablir, les inspecteurs de la ville sont sortis en force, accompagnés de policiers, infligeant de lourdes amendes et disant aux gens d’emballer leurs marchandises.

La répression contre les vendeurs coïncide avec une campagne agressive pour nettoyer les campements de sans-abri qui a proliféré pendant la pandémie, alors que la ville essaie de promouvoir les affaires et d’attirer les touristes.

M. González a été frappé cet été de plus de 2 000 $ d’amendes pour des infractions, notamment pour avoir opéré sans permis de vente de nourriture et être stationné trop près d’une devanture de magasin. « Ils ne nous laissent plus travailler », a-t-il déclaré en espagnol.

Une porte-parole du Département de la protection des consommateurs et des travailleurs de la ville, qui a repris les fonctions d’inspection de la police cette année, a déclaré que l’effort d’application était une réponse à une augmentation des plaintes. La porte-parole, Abigail Lootens, a déclaré que la ville s’était concentrée sur des zones “à problèmes”, notamment Fordham Road dans le Bronx et Main Street à Flushing, Queens.

Les plaintes, a-t-elle dit, émanent de propriétaires d’entreprises, de districts d’amélioration commerciale, d’élus et d’autres, qui soulignent la congestion des rues, le bruit et la concurrence déloyale que les vendeurs font peser sur les entreprises physiques et les vendeurs agréés.

Les nouveaux vendeurs disent comprendre que la ville a l’obligation de maintenir l’ordre, mais ils n’ont nulle part où se tourner. José Luis Martínez a déclaré qu’il avait perdu son emploi de chef des desserts dans un restaurant près de l’Université Columbia à Manhattan au début de la pandémie, et qu’il avait été impossible de trouver un autre emploi, en raison de son statut d’immigration. Il avait continué à vendre de la glace pilée sur Fordham Road même après un ratissage en juillet – qu’il a réussi à éviter – à cause de ses quatre enfants, a-t-il déclaré.

“C’est votre moteur, ce qui vous fait sortir et courir le risque”, a déclaré M. Martínez, 38 ans, alors que deux de ses enfants, Citleli, 12 ans, et Erick, 9 ans, étaient assis à l’ombre de son parapluie. Il n’est pas rare de voir des vendeurs avec leurs enfants ; beaucoup n’ont pas les moyens de garder leurs enfants.

Les propriétaires d’entreprise se disent sympathiques à la situation critique des vendeurs, mais qu’eux aussi ont du mal à se remettre de la pandémie. “Les affaires étaient lentes”, a déclaré Ash Saadi, un employé de longue date de Wireless 300, un petit magasin d’accessoires pour téléphones portables sur Fordham Road. « Et puis ça. »

Il a poursuivi: “Ils vendent tout ce que nous avons – des protecteurs de peau, des étuis pour iPad, des chargeurs – tout.” M. Saadi, 32 ans, a déclaré qu’il s’était plaint que les vendeurs utilisaient la hotline 311 de la ville.

Il n’y a pas de données officielles sur le nombre de vendeurs de rue au travail dans la ville. Le nombre de licences de vente générale est actuellement plafonné à 853 et le nombre de permis de vendeurs d’aliments à l’échelle de la ville à 2 900 – mais en réalité, plus de 10 000 personnes peuvent gagner leur vie en vendant des marchandises ou de la nourriture dans les rues de la ville, selon le Street Vendor Project, un groupe de défense des droits qui fait partie de l’Urban Justice Center. La majorité sont des immigrants et des personnes de couleur, des anciens combattants et des personnes handicapées.

Carina Kaufman-Gutierrez, directrice adjointe du projet des vendeurs de rue, a déclaré que la décision de la ville de confier l’exécution à une agence civile avait représenté un « pas important » vers la décriminalisation des vendeurs – qui, dans le passé, avaient vu leurs biens confisqués par la police, et étaient même arrêté pour avoir vendu des churros. Pourtant, a-t-elle dit, la récente répression a été une occasion manquée d’alimenter la reprise économique de la ville à partir de zéro.

“Les vendeurs de rue sont les plus petites entreprises”, a déclaré Mme Kaufman-Gutierrez. “Ils devraient recevoir une éducation et des opportunités de formaliser leurs entreprises au lieu d’amendes punitives.” Les vendeurs de rue, a-t-elle dit, “sont les restaurants en plein air originaux de la ville”.

Les défenseurs des vendeurs ont déclaré que l’envoi de la police avec les inspecteurs de la ville était inutilement intimidant pour les vendeurs, dont beaucoup ne sont pas des résidents légaux ou des citoyens. Fin juillet, plusieurs organisations ont envoyé une lettre signée par un certain nombre de législateurs de l’État et de membres du conseil municipal appelant le maire Bill de Blasio à retirer la police de l’application de la vente ambulante. Mme Lootens, la porte-parole de la ville, a déclaré que seuls les policiers peuvent obliger les vendeurs à présenter une pièce d’identité, ce qui est nécessaire pour émettre des billets.

Yuan Wenbin faisait partie des vendeurs condamnés à une amende et obligés de ranger leurs étals lors d’un balayage sur la rue principale de Flushing fin juillet. M. Yuan, 49 ans, vendait des chapeaux à Flushing, l’un des plus grands quartiers chinois de la ville, pour soutenir sa femme et son enfant de 9 ans après la fermeture de l’usine où il travaillait en raison de la pandémie.

“C’est une situation difficile”, a déclaré M. Yuan alors qu’il entassait des chapeaux dans des boîtes à la fin du mois dernier. “Il n’y a aucun moyen de gagner sa vie.”

On ne sait pas encore si l’application accélérée fonctionnera. Une semaine après que les autorités eurent nettoyé Main Street – où des dizaines de vendeurs colportaient des chapeaux et des écharpes, des ustensiles et des outils de cuisine, des jouets et des vases peints – la bande était presque vide. Les quelques vendeurs qui sont restés portaient leurs licences bien en vue sur des cordons autour de leur cou.

Mais dans le Bronx, certains vendeurs ont commencé à revenir sur Fordham Road quelques jours seulement après un balayage qui a commencé fin juillet. M. González, le vendeur de tacos, était parmi eux, posté à sa place habituelle devant un magasin discount. Il était revenu non pas pour se moquer des autorités, a-t-il dit, mais simplement parce qu’il n’avait aucun autre moyen de payer ses amendes.

Dans les parcs et les promenades de la ville, où le Département des parcs est chargé de réglementer les vendeurs, une dynamique similaire se joue.

Les agents des parcs ont commencé à patrouiller régulièrement la promenade de Coney Island ces dernières semaines, selon plusieurs vendeurs. Quand ils apparaissent, à pied et à bord de véhicules tout-terrain, les vendeurs courent, a déclaré une femme équatorienne de 60 ans qui y vendait de l’eau. Elle avait fui une épidémie de coronavirus dans son pays d’origine, l’Équateur, et était venue à New York pour se faire vacciner il y a plusieurs mois, a-t-elle déclaré. En vendant de l’eau, elle gagnait assez pour manger chaque jour – environ 40 $.

Les vendeurs ont d’autres stratégies pour éviter les amendes, ont déclaré plusieurs, de ne pas rester au même endroit assez longtemps pour attirer l’attention sur le fait de payer un vétéran militaire pour faire équipe. Il n’y a pas de plafond sur le nombre de licences de vente générale disponibles pour certains anciens combattants ou leurs conjoints survivants.

“Je roule, et si je ressens une vibration, j’arrêterai”, a déclaré Nina Williams, 54 ans, qui a déclaré qu’elle était infirmière à Hackensack, NJ, jusqu’à ce que la pandémie l’oblige à rester à la maison pour protéger la santé de sa famille . Depuis lors, elle vient du New Jersey en voiture pour vendre de l’encens, du savon et de l’huile parfumée, à partir de spots sur Fordham Road, la 125e rue de Manhattan et Times Square.

Pourtant, il y a un sentiment que l’horloge tourne partout.

Dans le Queens, les vendeurs avaient transformé Corona Plaza en ce qui ressemblait à un marché en plein air au Mexique, attirant les gens du quartier et d’ailleurs avec des étals qui vendaient de tout, des chalupas grésillants aux baskets brodées.

Mais dans les premiers jours d’août, les inspecteurs de la ville sont arrivés pour distribuer des amendes là-bas aussi, et sur l’avenue Roosevelt à proximité. Andrés Velezela, 16 ans, qui avait passé l’été à vendre des masques, des gants, des chapeaux et des portefeuilles sur le stand de son père à Corona Plaza, a déclaré qu’il attendait l’arrivée des inspecteurs.

« S’ils nous poussent dehors », a-t-il dit, « je suppose que nous devrons trouver un autre endroit. »

Anjali Tsui rapports contribués.



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