Social Status x Nike Dunk « Free Lunch » : Interview de James Whitner


Lorsque James Whitner et j’ai parlé pour la dernière fois, le produit en tant que navire pour une narration significative et un changement sociétal était l’un des principaux sujets. Dans la culture streetwear et sneaker, qui est intrinsèquement politique, les produits peuvent véhiculer des messages puissants. Les différents espaces de vente au détail et les marques du groupe Whitaker ne sont pas étrangers à cet outil. En fait, l’inspiration pour le tout récemment dévoilé Statut social X Nike Dunk « Free Lunch » est au centre de l’un des projets les plus ambitieux de Whitner à ce jour.

La collaboration avec les baskets n’est qu’une partie d’une approche à multiples facettes pour redonner à la communauté. Whitner révèle que le magasin East Liberty Social Status à Pittsburgh, en Pennsylvanie, a été rénové et qu’un centre communautaire a été rénové, ouvert et doté de personnel dans l’ancien quartier de Whitner à Mon-View Heights. Mais pour comprendre le projet dans son intégralité, il faut comprendre l’importance du programme Free Lunch.

Le Free Lunch Program est l’inspiration et le catalyseur de l’ensemble du projet. Whitner, qui a lui-même bénéficié du programme dans son enfance, explique pourquoi Free Lunch était si important pour lui et le reste pour de nombreux enfants défavorisés et défavorisés, dont beaucoup viennent de milieux minoritaires. « Le déjeuner gratuit était de la nourriture pour les gens qui n’ont pas de nourriture. Mais vous ne réalisez pas à quel point c’est grave quand vous êtes enfant, parce que vous vivez simplement dans votre existence », dit-il. « Il y a une joie dans la lutte, si cela a du sens ? C’est probablement la façon la plus simple de le dire.

La joie à laquelle Whitner fait référence est la camaraderie, les gens et la communauté qui sont construits autour de programmes tels que Free Lunch. « Vous commencez à trouver des liens avec des gens qui veulent tous se frayer un chemin [of poverty] pour différentes raisons », explique-t-il.

Mais la narration va plus loin qu’un simple programme d’aide gouvernementale – un programme ironique dans le sens où il allège une infime partie du fardeau de l’inégalité, tout en existant uniquement à cause de ladite inégalité sociale. Son existence est bonne, tandis que sa nécessité est un symptôme de défaillances sociales et politiques.

“C’est un projet qui est dans le mix depuis fin 2019”, explique Whitner. « À plus grande échelle, il s’agit d’éducation et de droits. Il s’agit de comprendre qu’une grande partie du monde n’a pas certains des mêmes privilèges. Est-ce la faute d’un enfant s’il est né dans ces circonstances ? Quels sont certains des problèmes systémiques? Il s’agit de faire la lumière sur ces problèmes et d’essayer d’amener les gens à vraiment investir dans l’idée d’égalité systémique.

Faisant écho à notre dernière conversation, Whitner dit que c’est une question d’humanité, et que vous n’êtes aussi fort que votre maillon le plus faible. « L’humanité ne peut pas être meilleure à moins que nous ne soyons tous bien ébranlés. Lorsque 80 pour cent de l’école vit dans la pauvreté et que les ressources qu’elle obtient sont très différentes de celles de ses homologues avec des niveaux de revenus très différents, sont-elles vraiment ébranlées ? » il demande.

C’est le but de la dernière collaboration et des projets qui l’accompagnent : essayer de donner aux groupes mal desservis les ressources et les outils pour se construire une vie meilleure. L’un des principaux moteurs est le centre communautaire beSocial que Whitner et son équipe ont construit à Mon-View Heights. Le centre communautaire, où Whitner lui-même est allé pour des déjeuners gratuits lorsqu’il était enfant, est doté de ressources et de personnel par une équipe dévouée du Whitaker Project, la branche à but non lucratif du Whitaker Group qui gère également la programmation et les espaces beSocial dans ses différentes villes.

« J’ai observé pendant des années, sans ressources, comment les gens de cette communauté essayaient d’aider du mieux qu’ils pouvaient pour compléter ce que les enfants n’obtenaient pas à l’école ou ce qu’ils ne pouvaient pas obtenir à la maison. Ils n’ont tout simplement jamais eu assez de ressources », déplore Whitner.

Maintenant, avec les ressources nécessaires pour aider à faire la différence, Whitner et son équipe ont un objectif et une idée claire de la façon dont ils vont l’atteindre – bien qu’il reconnaisse qu’ils ne pourront pas le faire du jour au lendemain. « L’objectif est de stabiliser l’éducation des enfants. Ensuite, notre prochain objectif serait de stabiliser l’éducation de tous les enfants d’un ménage, afin qu’ils obtiennent un niveau d’éducation élevé. Ensuite, nous pouvons simultanément nous assurer que le parent du ménage est éduqué à un niveau lui permettant d’obtenir un emploi rémunérateur », explique Whitner. « Une fois qu’ils ont trouvé un emploi rémunérateur et qu’ils ont un revenu stable, nous pouvons commencer à travailler sur l’idée de l’accession à la propriété. »

L’accession à la propriété est une étape clé pour changer la fortune des familles vivant à Mon-View Heights, dont 80 %, selon Whitner, sont des ménages monoparentaux et des ménages dirigés par une femme. Whitner explique que ces projets de logement n’ont jamais été censés être des situations de vie permanentes, mais plutôt des espaces de vie de transition. Mais lorsque des ressources telles que le centre communautaire et le gouvernement local n’ont pas fourni un soutien adéquat aux personnes vivant dans ces communautés, les gens ont fini par se retrouver coincés sur plusieurs générations.

Le centre communautaire beSocial est la première étape pour changer cela. «Nous travaillons en partenariat avec Mon-View Heights pour examiner les programmes comme étant offerts dans la ville de Pittsburgh et comment pouvons-nous intégrer certains de ces services dans ce centre», a déclaré Whitner. « C’est nous qui entrons et nous disons, d’accord, comment prenons-nous cette réflexion et maintenant nous concentrons-nous vraiment sur le renforcement de la communauté de manière significative ? »

Une autre grande partie du renforcement de la communauté est la façon dont le groupe Whitaker a utilisé ses points de vente respectifs pour éduquer ses consommateurs, diffuser des informations sur la justice sociale et les inégalités, et simplement être un lieu où des personnes partageant les mêmes idées peuvent se connecter les unes aux autres. L’ensemble de l’emplacement East Liberty a été retravaillé afin que l’espace communautaire interne beSocial soit la première zone avec laquelle les visiteurs et les consommateurs interagissent lorsqu’ils franchissent la porte. Ce n’est que lorsque les clients parcourent cette zone d’expérience communautaire interne qu’ils accèdent à l’espace de vente au détail du statut social, où ils peuvent acheter des produits.

«Dans ce cas, il était très important de diriger avec la communauté et l’engagement, en particulier dans un endroit qui a été très difficile», explique Whitner, notant que l’emplacement du magasin croise trois quartiers historiquement noirs à Garfield, Homewood et Larimer. «Normalement, nos espaces communautaires se situent derrière le commerce de détail. [After going through the community space and checking out the retail area] vous pouvez soit prendre l’ascenseur soit les escaliers jusqu’au troisième étage, où se trouve un nouvel espace d’art, la galerie d’art 38a.

L’art, et un accès égal à celui-ci en tant que créateur et consommateur, est incroyablement vital pour Whitner et son équipe. “L’art peut être si important pour combler le fossé entre les cultures et vraiment abattre les murs”, dit-il.

En plus de la galerie d’art 38a, où les artistes et créatifs locaux pourront montrer leur travail et lancer leur carrière là où ils n’auraient peut-être pas été autorisés à entrer dans le monde de l’art exclusif, l’espace communautaire au premier étage présentera une gamme d’écrans interactifs et d’outils digitaux pour permettre à la communauté de chaque magasin d’interagir les unes avec les autres.

C’est un concept que Whitner a déjà introduit dans certains de ses autres magasins et continuera de le faire. L’évolution du magasin East Liberty aurait probablement eu lieu de toute façon, mais le « Free Lunch » Nike Dunk était l’occasion idéale de résumer le projet en un grand moment de narration et de boucler la boucle, en commençant à Pittsburgh.

Le centre communautaire et le remodelage auront évidemment plus d’impact direct sur la communauté qu’une chaussure qui se vendra immédiatement après sa sortie. Mais le Social Status Dunk – Whitner s’empresse de déclarer que le Dunk a été créé spécifiquement pour ce projet et donc pas un Mid mais simplement le « Social Status Dunk » – est spécial en soi.

« Je n’aime pas utiliser le mot Mid, mais il s’agit plutôt d’un plus bas ou plus bas qui n’a jamais été fait au niveau Nike Sportswear. Nous voulions quelque chose qui nous soit propre pour continuer à raconter cette histoire d’héritage. » Whitner explique. « En ce moment, nous en sommes propriétaires. Ce modèle n’existe pas. Il a été construit spécialement pour nous. Les gens le sauront, la seule fois où vous verrez ce produit, c’est lorsque nous racontons une histoire.

L’idée est que ce Social Status Dunk peut être exploité à l’avenir pour raconter plus d’histoires, ce qui revient à la stratégie d’utiliser des produits pour lancer un changement significatif. Dans ce cas, le « Free Lunch » Social Status Dunk sensibilise les consommateurs aux inégalités sociales endémiques mais s’inscrit également dans un déploiement qui aide directement un grand nombre de personnes.

Il est clair pour qui ce Dunk est fait : les jeunes. « Vous servez une population plus âgée et plus établie à A Ma Maniere. Ils ont pris leur décision. Ils savent ce qu’ils veulent et ils ont un revenu disponible », déclare Whitner, comparant cette baisse aux A Ma Maniere Air Jordan 3 qui ont chuté récemment. « Le gamin qui va au Statut social veut prendre des risques. Ils créent le nouveau. Ils créent ensuite.

Aussi sérieux et important que soit le thème de la sneaker, Whitner et Social Status ont abordé les visuels de la campagne avec la joie susmentionnée à l’esprit. « Tout le monde s’attend à l’idée de malheur et de tristesse. Cela va certainement vous faire réaliser qu’il y a des gens qui ont des circonstances économiques complètement différentes », dit-il. « Mais vous allez voir qu’il y a de la joie dans tous les quartiers. Ce n’est pas parce que tu es pauvre que tu ne t’amuses pas.

Avec la sortie encore dans quelques semaines, l’équipe de statut social a commencé à alimenter la communauté au goutte à goutte avec du contenu et des teasers. La réaction positive généralisée à la chaussure signifie que la Social Status Dunk s’annonce déjà comme la sneaker de l’été – non seulement parce que le produit est à la hauteur, mais aussi en raison de la narration magistrale et de l’impact tangible qu’elle aura sur la communauté.

Restez à l’écoute pour plus d’informations sur le « Free Lunch » de Social Status x Nike Dunk.

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